fédéralisme

notice mise à jour en 2022

Mode d'organisation d'un État dans lequel les compétences étatiques sont réparties entre un niveau fédéral et des collectivités politiques autonomes appelées entités fédérées.

Le fédéralisme est la structure institutionnelle des États fédéraux (par opposition à celle des États unitaires). Il repose sur la coexistence de plusieurs ordres juridiques : celui du niveau de pouvoir central (en Belgique, l'Autorité fédérale) et ceux de collectivités politiques autonomes que l'on appelle des entités fédérées (en Belgique, essentiellement les Régions et les Communautés). Le fédéralisme ne doit être confondu ni avec la décentralisation, ni avec la régionalisation entendue comme structure institutionnelle.

Le fédéralisme repose sur quatre principes, qui constituent donc autant de critères permettant de distinguer un État fédéral d'un État unitaire.

  • Le principe de partage des attributs de la souveraineté : les entités fédérées possèdent des compétences étatiques (et non simplement des compétences sur des matières d'intérêt régional ou local), qu'elles exercent en toute autonomie (c'est-à-dire sans tutelle du niveau national).
  • Le principe d'égalité : une égalité de traitement est garantie aux entités fédérées (il n'y a pas de distinction en fonction de leur ancienneté, de l'importance démographique de leur population…).
  • Le principe de participation : les entités fédérées participent à la conduite du niveau fédéral par une représentation au parlement fédéral.
  • Le principe de coopération : des mécanismes permettent aux entités fédérées de coopérer entre elles et avec le niveau fédéral.

Le fédéralisme « pur » n'existe pas : il y a autant de variantes du fédéralisme qu'il y a d'États fédéraux. Ainsi, la liste et l'ampleur des compétences confiées aux entités fédérées varient considérablement d'un pays à l'autre. Toutefois, la plupart des systèmes fédéraux présentent un certain nombre de caractéristiques communes.

Le système institutionnel belge partage nombre de ces caractéristiques. Sur divers points toutefois, la Belgique présente des singularités. Citons-en quelques exemples. Les États fédéraux naissent généralement d'une union d'États précédemment indépendants ; c'est l'inverse dans le cas de la Belgique, où le fédéralisme est le résultat d'une logique de dissociation. En règle générale, la structure d'un État fédéral est fixée dès l'origine de cet État et est assez stable ; cette caractéristique ne s'applique pas à la Belgique, dont la Constitution est régulièrement révisée depuis 1970 afin de réformer l'architecture institutionnelle du pays. Dans la grande majorité des cas, le fédéralisme est organisé selon une logique territoriale et fonctionne sur la base d'un seul type d'entités fédérées, qui toutes ont le même statut, les mêmes compétences et les mêmes institutions ; le modèle fédéral belge est sensiblement différent puisqu'il combine une logique de territoires avec une logique de personnes et qu'il a donné naissance à deux types d'entités fédérées (les Régions et les Communautés), entre lesquelles s'est instaurée une importante asymétrie. Dans la plupart des États fédéraux, le niveau de pouvoir fédéral bénéficie d'une suprématie sur les entités fédérées ; tel n'est pas le cas en Belgique, où par exemple l'Autorité fédérale n'a pas le statut de primus inter pares et où les lois adoptées au niveau fédéral ne sont pas supérieures aux décrets ou (à quelques aspects près) aux ordonnances adoptées dans leur champ de compétence par les entités fédérées (on parle d'équipollence des normes).

Les particularités de la Belgique sont telles que, par certains traits, son organisation politique se rapproche, dans les faits, d'un système confédéral. Cette situation est due, d'une part, aux institutions mises en place et, d'autre part, à un motif de pur fait, mais d'une importance cruciale : l'absence quasi totale de partis politiques nationaux (contrairement à ce que l'on peut observer dans la plupart des États fédéraux).

Tout cela n'empêche pas que la Belgique a fait siens tous les grands principes inhérents au fédéralisme (ne serait-ce que partiellement), et qu'elle est donc aujourd'hui un État authentiquement fédéral.

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